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Décès de Earl Lloyd (1928-2015), le premier Noir de l’histoire de la NBA

Décès de Earl Lloyd (1928-2015), le premier Noir de l'histoire de la NBASon nom ne vous dit pas forcément quelque chose, et pourtant il y a près de 65 ans, le 31 octobre 1950, Earl Lloyd entrait dans l’histoire en devenant le premier Noir à jouer dans un match de saison régulière en NBA.

A l’instar de Jackie Robinson au baseball, c’est un pionnier du basket qui s’est éteint cette nuit à l’âge de 86 ans. Ironie de l’histoire, il meurt l’avant-dernier jour du Black History Month.

Ce fameux 31 octobre 1950, la rencontre opposait les Washington Capitols, une équipe coachée par Red Auerbach de 1946 à 1949, aux Rochester Royals (futurs Sacramento Kings). Elle eut lieu à Rochester. Lloyd (1,96 m pour 102 kg) jouait ailier pour les Capitols. La Ligue n’avait que 4 ans d’existence et elle ne ressemblait évidemment pas à ce qu’elle est aujourd’hui. Lloyd, surnommé « The Big cat » (Le grand chat), allait faire tomber une barrière très symbolique.

« J’imagine que les gens s’attendaient à voir débarquer des membres du Ku Klux Klan avec leurs cordes et leurs robes. Il ne s’est rien passé. A ma sortie de la fac, je devais montrer à tout le monde que les gars de ma Conférence étaient aptes à évoluer en NBA, pas seulement moi. »

Au cours de cette saison 1950-51, trois autres joueurs afro-américains foulèrent les parquets de la NBA : Hank DeZonie, Nathaniel Clifton (New York Knicks) et Chuck Cooper (Boston Celtics). Lloyd fut le premier en action. Cooper l’imita dès le lendemain. Clifton quatre jours après. En décembre, DeZonie s’engagea avec les Tri-Cities Blackhawks.

Champion NBA en 1955

Né le 3 avril 1928, Lloyd fut distingué par le Hall of Fame en 2003 en tant que pionnier de la lutte contre la ségrégation raciale. Sorti de West Virginia State College, une fac avec uniquement des étudiants noirs, et retenu au neuvième tour (107e choix) de la draft 1950 par les Capitols, il passa une décennie dans la Ligue : quelques semaines à Washington, six saisons à Syracuse et deux à Detroit. Il fut champion NBA en 1955 avec les Syracuse Nationals (4-3 contre Fort Wayne en Finales). Il s’essaya également au coaching à Detroit (1971-72) avant de bosser comme scout pendant cinq ans.

Son aventure chez les Capitols s’interrompit après 7 matches. Coupé en janvier 1951, il s’engagea dans l’armée avant d’être récupéré par les Nationals. C’est chez eux qu’il signa sa meilleure saison dans la Ligue, en 1954-55 (10.2 pts, 7.7 rbds). « The Big cat » devint, avec Jim Tucker, le premier Afro-Américain évoluant dans une équipe championne NBA.

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