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Austin Rivers prêt à jouer « la saison la plus importante » de sa carrière

L’arrière a fait des sacrifices financiers pour rester à Houston. Et pour cause : les Rockets ont des grandes ambitions. Comme il est en forme et pourra être libre en fin de saison, c’est une année charnière dans sa carrière.

En acceptant un salaire minimum et une prolongation sous forme de deux saisons (1+1), Austin Rivers a rendu service aux Rockets, qui n’avaient pas beaucoup de liquidités pour le conserver.

Mais il s’est aussi fait plaisir puisqu’il ne cesse de dresser des louanges à la franchise texane, ainsi qu’à la ville de Houston, depuis son arrivée en cours de saison passée.

« J’adore. De toutes les villes où j’ai joué, c’est ma préférée », annonce le fils de Doc. « C’est là où je m’amuse le plus. J’adore les fans des Clippers, j’y ai aimé mon passage, mais le public des Rockets est devant. J’aime nos fans. Les fans de Houston de manière générale. C’est une grande ville de sport. »

Sur le plan sportif, Eric Gordon mais aussi le propriétaire de la franchise l’ont assuré : il faut désormais gagner une bague. L’arrivée de Russell Westbrook doit permettre de franchir le dernier obstacle. Rivers, lui, va s’adapter en bossant son tir extérieur pour soulager James Harden et l’ancien meneur du Thunder.

« J’ai un rôle à jouer dans ce collectif »

« J’ai travaillé tout l’été dessus. Je vais évoluer avec deux des meilleurs extérieurs de la ligue. Ils vont attirer l’attention des défenses. Tout le monde sait que je peux marquer en un-contre-un, mais l’objectif, c’est d’être un fort shooteur pour aider à ouvrir des espaces. En défense, je peux leur offrir un break puisque je veux défendre sur le meilleur marqueur adverse. »

Ses performances et sa mentalité en défense furent saluées la saison passée. Rivers va donc se transformer en « 3&D » de luxe, en conservant ses aptitudes offensives en isolation si besoin. Comme sa seconde année est en option, il pourra à nouveau tester le marché l’été prochain. Les futurs mois seront donc décisifs s’il veut décrocher un gros contrat en 2020.

« Cette saison, on ne va pas se mentir, est la plus importante de ma vie. Je suis en pleine santé, à 100 %, on a une équipe qui peut viser le titre et j’ai un rôle à jouer dans ce collectif. Ça n’a pas de prix. Je suis vraiment reconnaissant de jouer pour cette incroyable équipe. »

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