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19 juin 1986, Len Bias, n°2 de la draft, meurt d’une overdose

Ce 19 juin 1986, la France pleure Coluche, immense comique et créateur des Restos du coeur, mort dans un accident de la route.

Outre-Atlantique, le 19 juin 1986 est aussi une date tragique de l’histoire de la NBA en particulier, et du sport US en général. Numéro 2 de la draft 1986, Len Bias (22 ans, né le 18 novembre 1963) décède d’une overdose deux jours après avoir été choisi par les Boston Celtics, champions en titre. Avec deux coéquipiers de Maryland, il fêtait sa draft en sniffant de la cocaïne. A 6h30, son coeur s’est arrêté, et les secours ne parviendront pas à le réanimer.

Quel visage aurait la NBA sans ce jour maudit ? Boston serait peut-être au-dessus des 20 titres de champion… l’après Larry Bird se serait passé en douceur… Michael Jordan aurait eu un rival solide pendant sa carrière…

Voilà ce que l’on aurait pu vivre sans cette terrible journée du 19 juin 1986.

L’attente autour de Len Bias était énorme à l’époque, comparable à celle autour de LeBron James en 2003 ou d’Andrew Wiggins en 2014. Un joueur aux qualités athlétiques monstrueuses, au shoot « le plus pur jamais vu » selon le journaliste d’ESPN Michael Wilbon.

Plusieurs journalistes l’annoncent comme le meilleur joueur de l’histoire du tournoi ACC, et tous les observateurs sont unanimes : c’est un joueur pas comme les autres. Une sorte de Kevin Durant avant l’heure, longiligne et élégant, avec le shoot d’un arrière.

Un autre confrère de Sports Illustrated, Jack McCallum raconte sa journée du 19 juin 1986 dans un excellent papier :

« Le 19 juin 1986, vers 9h30 du matin, je reçois un appel de John Papanek, un rédacteur en chef à Sports Illustrated. C’était un jeudi, le début de la semaine de travail.

Alors, qu’en est-il de Len Bias, me demande-t-il.

Je venais de finir ma première année sur le rythme de la NBA, donc j’ai commencé tout de suite sur mes connaissances basket : « Parfait choix pour les Celtics, il est trop grand et fort pour la plupart des ailiers shooteurs qui le défendront, et trop rapides pour les ailiers-forts »

« Jack » John m’interrompt. « Bias est mort ».

La ville de Boston aussi choquée qu’après l’assassinat de JFK

La nouvelle fait l’effet d’un tremblement de terre aux Etats-Unis.

A l’époque, Internet n’existe pas, et encore moins les réseaux sociaux. Tout le monde apprend la nouvelle en même temps.
Les hommages et les réactions se multiplient. Du président Ronald Reagan à son adversaire de fac’, Michael Jordan et son « futur » coéquipier, Larry Bird, tout le monde est sous le choc du décès de l’ancien ailier vedette de Maryland.

« Depuis la mort de JF Kennedy, jamais Boston n’avait vécu un tel drame » lâche carrément Red Auerbach.

Ses funérailles sont exceptionnelles, dignes des plus grandes célébrités. Sur le campus de Maryland, 11 000 étudiants assistent au service funèbre.

Si ce décès reste l’une des plus grandes tragédies sportives des États-Unis, il restera un des points clés de la lutte contre la drogue pour les Américains et surtout de la prévention pour les jeunes athlètes. Les jeunes joueurs, tout juste draftés, suivent un stage baptisé « Rookie Program » pendant lequel la NBA leur explique les risques de la gloire, des femmes, de l’argent et des drogues, notamment la cocaïne, responsable de la mort de Bias.

Pour tous ceux qui veulent en savoir plus sur ce destin hors du commun, un conseil : regarder l’excellent documentaire d’ESPN, « Without Bias ».

(via BBall Channel)

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